A los 24 años, Belle Gunness, nacida como Bella Brynhild Paulsdatter Storset en la localidad noruega de Selbu, decidió hacer las Américas. Aterrizó en Chicago, donde la esperaba su hermana mayor, Anna, que había viajado unos años antes a la tierra de las oportunidades. Rápidamente se integró en aquella comunidad, sobre todo, porque muy pronto el vigilante de unos grandes almacenes, Max Sorensen, puso los ojos en ella y la conquistó. Se casó en 1888 y consiguió lo que más quería: prosperar económicamente y adoptar a cuatro niños abandonados, que la llenaron de dicha. Ya entonces, la tragedia se asomó a sus vidas. De los cuatro hijos, dos fallecieron a causa de una colitis aguda. Abrieron un comercio de ultramarinos y fue devorado por las llamas. Ésta era la cuarta vez que un inmueble relacionado con los Sorensen quedaba reducido a cenizas. En todos los casos, el matrimonio había cobrado el seguro. El mal fario planeaba como una sombra sobre sus cabezas, por lo que, para alejar habladurías, se trasladaron a una granja en Illinois. Allí fue donde vivió sus últimos días Max Sorensen, antes de morir de un infarto.

Belle cobró los dos seguros de vida, vendió la granja, cogió a sus dos hijas y a su asistenta, Jennie Olsen, y se marchó a La Porte, un pequeño pueblo de Indiana, para cumplir el sueño de su difunto esposo. La historia volvió a repetirse. Llegó y compró una granja, sus convecinos vieron con buenos ojos que aquella exuberante mujer se aposentara en su territorio. Enseguida puso fin a su soltería.

El agraciado fue el viudo Peter Gunness, que aportaba al casamiento la hija de un matrimonio anterior. La dicha le duró poco. El señor Gunness murió repentinamente, al parecer, por la caída de un atizador que colgaba de la pared. ¿Qué hizo entonces Belle? Cobrar el seguro de vida y buscar nueva pareja. Esta vez no dejó que el azar se encargara de ello, sino que publicó un anuncio en el periódico: “Viuda, rica, atractiva, propietaria de una granja de buen tamaño, desearía contactar con caballero acomodado de gustos refinados, con el objeto de contraer matrimonio”.

DESFILE DE PRETENDIENTES

Le llovieron las ofertas y eso que pedía a sus pretendientes un adelanto de 5.000 dólares, como medida para librarse de los holgazanes y aprovechados. Llegaban al pueblo, preguntaban por Belle, paseaban de su brazo y, en un abrir y cerrar de ojos, desaparecían. Durante ese periodo, mandó a Jennie Olsen, a la que había criado como una hija, a San Francisco para que buscara una vida mejor. Mientras, ella se ocuparía de cuidar la granja. Buscó ayuda y la encontró en Ray Lamphere, a quien instaló en su casa. Del roce nació el amor. Y también la socarronería de Ray, que presumía en las cantinas de haberse ganado a la viuda. Pero no era así. Belle seguía buscando candidatos. Encontró a Andrew Helgelein, pero Ray se encargó de echarle de su lado. Dio con Joe Maxson, un hombre que sólo quería trabajar y al que contrató como capataz. En abril de 1908, se sentía tan asustada que hizo testamento. Dejaba todas sus pertenencias a sus hijos y si estos fallecían, su fortuna pasaría a un orfanato de Chicago. Lo de Belle Gunness había sido más que un presentimiento. A la noche siguiente, su granja fue pasto de las llamas. Sólo Joe Maxson salió de la finca sano y salvo. ¿Qué había sido de los otros habitantes?

Los cuerpos de sus hijos aparecieron calcinados. Entre los escombros se halló también el de Belle decapitado, aunque nadie creyó que aquel cadáver mutilado fuese el de la corpulenta granjera. Ray Lamphere, que no dejaba de rondar el lugar como un amante despechado, fue acusado de cuatro homicidios y de incendio. Pero, ¿dónde estaba la cabeza de Belle?

A primeros de mayo, llegó a La Porte Asle Helgelein, el hermano de uno de los pretendientes de Belle que desapareció misteriosamente después de trasladarse a Indiana con todos sus ahorros y la intención de casarse con una viuda. Asle se sumó al grupo que buscaba entre los restos la cabeza de Belle. Sabía ya por Maxson que, en aquella época, la viuda le había encargado que hiciera un agujero en el jardín. No hizo falta más. Bastó cavar allí mismo para percibir el olor nauseabundo y encontrar el cadáver descuartizado de su hermano.

ENTERRADOS EN EL JARDÍN

Sólo fue el principio. Cuanto más cavaban, más cadáveres aparecían. Estaba también el de Jennie Olsen, que nunca llegó a San Francisco, y los de tantos y tantos pretendientes. Todo cuadraba. Por eso, Belle había recibido a numerosos candidatos sin encontrar marido y gozaba de una economía desahogada, a pesar de que los ingresos de la granja eran escasos.

Apenas quedaban cabos sueltos. Si acaso la muerte de su primer marido, Max Sorensen, que había sido certificada como ataque al corazón. Algo que resolvió el médico implicado, asegurando que había ocurrido por envenenamiento. Mientras las pesquisas se sucedían, Ray Lamphere esperaba en prisión el día de su juicio. La cabeza seguía sin aparecer. Se encontraron algunos dientes que fueron identificados como pertenecientes a Belle. Pero Maxson no tenía todas consigo. El capataz estaba convencido de que la autora de los crímenes había sido la propia Belle, que había huido con todo el dinero. Finalmente, Ray fue condenado a 21 años de cárcel, por el incendio. Además, declaró que Belle Gunness seguía viva; que la noche fatídica la había ayudado a escapar rumbo a Chicago. También confesó que era él quien la ayudaba a deshacerse de los cadáveres. En total, habían pasado por sus manos 42 víctimas y entre 1.000 y 32.000 dólares. Pero la principal incógnita seguía sin respuesta: ¿dónde estaba Belle?

En 1931, en Los Ángeles, una mujer fue detenida por el asesinato de August Lindstron. Respondía al nombre de Esther Carlson y murió en la cárcel antes de ser juzgada. La casualidad hizo que una pareja de curiosos que habían vivido en La Porte estuvieran allí y que, atraídos por la historia, quisieran ver el cuerpo. Para su sorpresa, el cadáver que vieron no era el de la desconocida Esther Carlson, sino el de su antigua vecina, Belle Gunness, la coleccionista de maridos y seguros de vida.

EL INCENDIO QUE DESVELÓ LA MASACRE

Entre las cenizas. La larga carrera criminal de Belle Gunnes quedó al descubierto tras el incendio que arrasó su granja. Los cadáveres de dos de sus hijos aparecieron entre las cenizas, igual que el de una mujer decapitada que podría haber sido la propia asesina, aunque ninguno de sus vecinos creyó que esta hipótesis fuera cierta.

En un agujero. La pista aportada por el hermano de uno de los desaparecidos, condujo a los investigadores a una fosa que Ray Lamphere había cavado en el jardín. Allí estaban los restos descuartizados de sus víctimas.

Colaborador fiel. Ray no tuvo más remedio que confesar: reconoció que había ayudado a escapar a Belle, después de que ella matara a sus dos hijos, y que luego había quemado la granja. También admitió que él descuartizaba a los pretendientes de la viuda y se los daba a comer a los cerdos.

FICHA POLICIAL

Nombre.
Belle Gunness.
Lugar de los hechos. Indiana, (Estados Unidos).
Año del crimen. 1883-1908.
Delito. 20 asesinatos.
Móvil. Económico.
Modus operandi. Con veneno, fingiendo accidentes domésticos o con herramientas como un hacha.
Sentencia. Cadena perpetua.
Curiosidades. Una de sus hijas le contó a un compañero: “Mamá mató a papá con un hacha”.

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