En busca de la génesis del Universo

Madrid, 6 jul (EFE).- Dos nuevos satélites surcan el espacio con una de las misiones más ambiciosas de la historia: estudiar la formación de estrellas y galaxias y seguir el rastro a las radiaciones del Big Bang, el gran estallido con el que se formó el Universo.

Desde la base de Kurú, en la Guayana francesa, un cohete Ariane 5 ECA de la Agencia Espacial Europea (ESA, en sus siglas en inglés) lanzó al espacio este 14 de mayo los satélites científicos “Herschel” y “Planck”, una de las apuestas cosmológicas más ambiciosas de todos los tiempos.

Los nuevos ingenios analizarán fenómenos a una distancia de 1,5 millones de kilómetros de la Tierra. De hecho, la ESA ha definido a sus nuevos ingenios como “las dos piezas de tecnología más hermosas jamás construidas en Europa”.

El “Herschel”, de 7 metros de altura y 4,3 de anchura, es en realidad el telescopio de infrarrojos más grande que se ha lanzado nunca, y dispone de un espejo primario de 3,5 metros de diámetro, superior al Hubble.

Ese tamaño hacía imposible su concepción en cristal, por lo que los científicos se ayudaron de un ceramista para construirlo en carburo de silicio.

Con un coste estimado en 1.100 millones de euros (unos 1.494 millones de dólares), este telescopio - que debe su nombre al del astrónomo de origen alemán William Herschel-, recibirá radiaciones infrarrojas de gran amplitud de onda emitidas por algunos de los objetos más fríos y lejanos del Universo, donde existen estrellas y galaxias en formación.

Es decir, el “Herschel” servirá a los científicos para observar algo así como la adolescencia del Universo, 5.000 años después del Big Bang, momento en el que florecieron las primeras estrellas.

Y hacia la génesis del universo se dirigirá el telescopio “Plank”, ya que analizará las radiaciones fósiles del Bing Bang, es decir, los rastros que flotan en el espacio tras la gran explosión que dio origen al Universo, hace unos 13.700 millones de años.

El satélite, que pesa 1.900 kilos y ha costado unos 600 millones de euros (unos 817 millones de dólares), está dotado de captores de una potencia extraordinaria, capaces, dicen en la ESA, de percibir desde la Tierra el calor que emitiría una liebre en la Luna.

Para no perturbar sus captores, el telescopio está equipado con un novedoso sistema de refrigeración a base de helio superfluido que le acerca al cero absoluto de temperatura,

-273 grados centígrados.

Gracias a ese instrumental, Planck tendrá como misión adentrarse en el periodo opaco del Universo, la etapa en la que la luz todavía no se había creado, más allá de los 380.000 años después del Big Bang.

Hasta ahora, sólo los telescopios Cobe y WMAP, ambos de la NASA, habían logrado adentrarse en este momento oscuro de la formación del universo.

Pero el instrumental de Planck es 30 veces más sensible que el de WMAP, lanzado en 2001, y mil veces más que el del Cobe, en órbita desde 1989.

Los científicos consideran que el Planck podrá cartografiar en un día lo que a sus antecesores les hubiera llevado 400 años.

En Tierra, la comunidad científica aguardará ansiosa los dos meses que tardarán estos nuevos telescopios en conseguir la órbita exacta desde la que comenzar a enviar datos y poder entender cómo y por qué se formó el Universo.

Es una de las grandes incógnitas para la comunidad científica, puesto que si antes todo se originó a raíz del Big Bang, ¿qué había antes de eso, y por qué se sigue expandiendo el Universo?.

Por Pedro C. Martín


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