Cuando una encuesta preguntó a mujeres de toda Europa cuál sería su mayor deseo en términos de salud, la respuesta más frecuente fue “un medicamento que evite el cáncer”. Uno de esos fármacos –la vacuna contra el cáncer de cuello de útero, el segundo más letal, tras el de mama– es ya una realidad. Aprobada por la Agencia Europea del Medicamento, la vacuna Gardasil (de Sanofi Pasteur-MSD) podría evitar la muerte de 250.000 mujeres en el mundo cada año y mucho sufrimiento.

Belén Belloso, valenciana de 42 años, respira tranquila cuando mira a Laura, su hija de ocho años. “Ahora sé que mi hija no pasará por el horror que yo viví. Me diagnosticaron un cáncer cervical dos años después de dar a luz y ya estaba avanzado. Pasé por una histerectomía y la quimioterapia, además del terror a dejar huérfana a mi hija. Al final del tratamiento, que afortunadamente me curó, sentía como si mi feminidad se hubiera esfumado. Mi vida de pareja se resintió tanto, que acabé separándome de mi marido, con el que llevaba casada más de 16 años. Es una enfermedad terrible. No sólo afecta a tu integridad física, se lleva parte de tu integridad mental”.

Más de 150 años de investigaciones han sido necesarios para descubrir que el cáncer de cuello de útero (también llamado cáncer cervical o de cérvix) es consecuencia de la infección con algunas variedades del virus del papiloma humano (VPH), la enfermedad de transmisión sexual más común. Tan común, que el 80% de las mujeres se infecta en algún momento de su existencia, a menudo poco después de iniciada la vida sexual (la edad media de inicio de las mujeres en España es de 17 años).

La vacuna Gardasil ha demostrado un 100% de eficacia contra los dos tipos de virus del papiloma humano (16 y 18) que provocan el 70% de los cánceres cervicales y contra otros dos tipos de VPH (l6 y 11) causantes de más del 90% de las verrugas genitales, además de frente a lesiones precancerosas de vulva y vagina. Por suerte, la gran mayoría de los tipos de VPH –¡y hay más de 120 distintos!– no tienen relación con el cáncer. Incluso cuando el virus que provoca la infección es del tipo cancerígeno, el sistema inmunitario la supera casi siempre.

Sólo cuando la infección se cronifica (un 5% de los casos), y sólo si el virus es de los agresivos, pueden desarrollarse lesiones precancerosas y, finalmente, cáncer invasivo. Lamentablemente, cuando eso ocurre, el pronóstico no suele ser muy esperanzador. “La mayor tragedia es que el cáncer de cuello de útero afecta a menudo a mujeres jóvenes, con hijos pequeños o aún sin hijos”, explica Belén Belloso. “Incluso cuando consigues superar la enfermedad, la histerectomía supone un futuro de infertilidad. Por suerte, yo ya había tenido a mi hija cuando me la hicieron”.

El dr. Xavier Bosch, jefe del Servicio de Epidemiología y Registro del Cáncer del Institut Catalá d’Oncologia, fue uno de los primeros en estudiar la relación VPH-cáncer de cuello de útero y también uno de los que antes entrevió la posibilidad de una vacuna preventiva. Largos años de investigación en laboratorios de todo el mundo acaban de dar su fruto en Gardasil, aún sin precio aprobado por el Ministerio de Sanidad (lo que impide su comercialización) y de la que no se sabe si quedará finalmente incluida en el calendario vacunal obligatorio, como recomiendan todos los expertos, a pesar de que muchos consideran excesivo su precio, que se cree oscilará entre los 300 y los 450 € por las tres dosis necesarias.

LA CITOLOGÍA ES CLAVE

Hay otra vacuna contra el cáncer de cuello de útero, Cervarix
, (de GlaxoSmith- Kline), que se cree estará disponible a finales de este año –también eficaz frente a los tipos 16 y 18, pero que no protege frente a las verrugas vaginales–. Ambas podrían evitar la aparición de miles de casos de cáncer cervical al año. ¿La última buena noticia? Que las dos vacunas han demostrado que siguen ofreciendo un 100% de protección a los cinco años de administradas. “No se sabe aún si será necesaria una dosis de refuerzo, pero tenemos razones para creer que ambos fármacos pueden ofrecer protección de por vida”, señala el dr. Javier Cortés, ginecólogo coordinador del grupo español sobre la vacuna del papilomavirus y asesor del Ministerio de Sanidad y Consumo sobre el tema.

Mientras tanto, los tumores fulminantes causantes de hemorragias masivas y capaces de destrozar el intestino siguen siendo causa de enorme sufrimiento en países del Tercer Mundo, donde las campañas de prevención con citologías son impensables y donde mueren 30 mujeres cada hora por cáncer cervical. A pesar de que los países desarrollados cuentan con ese detector valiosísimo frente al tumor –porque las citologías permiten descubrir a tiempo anomalías celulares y lesiones precancerosas– el cáncer de cuello de útero sigue provocando 15.000 muertes al año en la Unión Europea (dos cada hora), 750 de ellas en España. “Bajo esa menor incidencia, se oculta un enorme iceberg de diagnósticos dudosos, lesiones precancerosas, biopsias y tratamientos repetidos que suponen un tremendo costo psicológico para las pacientes y un gasto ingente para la sanidad pública”, explica el dr. Javier Cortés.

Lo decía el dr. David Khayat, del Hospital Pitié Salpètriere de París, en la Primera Cumbre Mundial sobre cáncer de cuello de útero: “La presencia del virus del papiloma humano es condición indispensable para el desarrollo del cáncer de cérvix. Hacemos un llamamiento a los gobiernos para que se impliquen a fondo en la lucha contra esta terrible enfermedad. Sabemos que la causa es un virus, y tenemos las armas para luchar contra él. Sólo tenemos que utilizarlas”.

Nueve sociedades científicas españolas (entre ellas la SEGO, de Ginecología y Obstetricia, y la SEOM, de Oncología Médica) apoyan la vacunación sistemática y universal a niñas de entre 11 y 14 años, una edad en la que aún no ha habido contacto con el virus y en la que la capacidad inmunogénica es mayor. Mientras, el Ministerio de Sanidad y Consumo sigue considerando si conviene dedicar recursos públicos o no a la financiación de la vacuna. La ministra Elena Salgado ha declarado que “no es un problema urgente”, pero se comenta la posibilidad de que se incorpore al calendario vacunal único del Sistema Nacional de Salud en 2008. Sin embargo, algunas comunidades autónomas ya han anunciado la intención de incluir la vacuna en sus calendarios en cuanto esté disponible. Por el bien de las futuras generaciones de mujeres, esperamos que ejemplo cunda.

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