“Hoy curamos tumores antes intratables”

Mujer hoy: El medicamento Herceptin ha marcado un antes y un después en el tratamiento de los tumores de mama de peor pronóstico. 

Josep Baselga: Todos los fármacos hacen un viaje de muchos años desde su concepción hasta su aprobación final. Herceptin ha demostrado que no sólo aumenta la supervivencia, sino que previene la recurrencia de cánceres que creíamos intratables y prácticamente incurables. De hecho, en un primer momento, fue aprobado sólo para tumores de mama HER2 positivos avanzados (es decir, con metástasis). A finales del año pasado, y después de estudios muy concluyentes, se aprobó también su empleo en estos tumores de mama en estadios iniciales (sin metástasis), después de cirugía para extirpar el tumor.

Mh: ¿Hasta qué punto es eficaz? 

J.B.: Si se da conjuntamente con quimioterapia cuando el tumor ya ha hecho metástasis, prolonga la vida hasta un tercio más. En pacientes en estadíos iniciales, un año de terapia con el fármaco reduce el riesgo de recaída a la mitad. Podemos decir que, en esta fase, cura la enfermedad.

UN FÁRMACO BIOLÓGICO

Mh: ¿Por qué son tan agresivos los cánceres HER2 positivos?

J.B.: Cada célula mamaria contiene normalmente dos copias del gen HER2 y éstas deben producir una cantidad apropiada de la proteína HER2 (que controla el crecimiento, el desarrollo y la reparación celular). Algunas veces, este gen está amplificado y ello da lugar a la generación de múltiples copias y a la producción de una cantidad excesiva de la proteína. Pues bien, en altas concentraciones, potencian una forma de cáncer mamario muy agresiva y resistente a la quimioterapia. Antes, teníamos poco que ofrecer a las pacientes con ese tumor. Ahora les damos la curación en muchos casos. 

Mh: ¿Y cómo actúa exactamente el medicamento Herceptin? 

J.B.: Al contrario que la quimioterapia, que ataca tanto a las células sanas como a las tumorales, Herceptin es un fármaco biológico que actúa bloqueando los receptores de HER2, inhibiendo así el desarrollo del tumor. Desde 1998, año en el que la FDA (Food and Drug Administration, responsable de la regulación de medicamentos en EE.UU.) aprobó su empleo (en la Unión Europea no fue aprobado hasta el año 2000), unas 250.000 pacientes lo han recibido en el mundo. Eso supone miles de vidas salvadas. 

Mh: ¿Y cómo se sabe si un cáncer es HER2 positivo y si responde a este tratamiento? 

J.B.: Las biopsias determinan la cantidad de proteína HER2 presente en el tumor. Los resultados se miden de 0 (negativo) a 3 (altamente positivo). Un resultado de 3 predice que Herceptin puede ser eficaz. De 0 y 1 indican que no va a suponer beneficio y un 2 señala que hay que hacer más pruebas para determinar su utilidad.

UN NUEVO CÓCTEL

Mh. ¿Los efectos secundarios de Herceptin son parecidos a los de la quimioterapia? 

J.B.: Al no destruir células sanas, no produce náuseas, vómitos, pérdida de pelo, inmunosupresión..., síntomas propios de la quimioterapia. Como tampoco es un tratamiento hormonal antiestrogénico, no conlleva efectos relacionados con los bajos niveles de estos, como pérdida de masa ósea y sofocos. El peor síntoma es un ligero aumento del riesgo de insuficiencia cardiaca. Por eso, no debe administrase a pacientes con un músculo cardiaco débil. 

Mh: ¿Existe algo para esas pacientes? ¿Y, para las que no responden a la terapia con Herceptin? 

J.B.: Tenemos muy buenas noticias. Hace apenas unos meses, Lapatinib (Tykerb), un fármaco aún no aprobado en España, demostraba que, en uso conjunto con otro de quimioterapia (capetabicina), conseguía frenar en un 50% adicional el desarrollo de tumores metastásicos muy avanzados que habían seguido creciendo a pesar de ser tratados con Herceptin. Es una noticia fantástica, porque es raro que un fármaco demuestre eficacia en tumores avanzados, muy tratados con otros medicamentos. 

Mh: ¿ Y cómo funciona Lapatinib? 

J.B.: Se trata de una pequeña molécula que también actúa en los receptores de la proteína HER2, pero en el interior de la célula tumoral en vez de en la superficie, como hace Herceptin. Creemos que el empleo combinado de ambos podría ser más eficaz que si utilizamos uno sólo. Por eso, estamos estudiando ese cóctel en estadios iniciales de tumores HER2 positivos y en primera línea metastásica. Los resultados obtenidos son esperanzadores. 

Mh: ¿Cuántas pacientes podrían beneficiarse de este cóctel? 

J.B.: Si el porcentaje de curación con Herceptin en tumores en fase inicial es del 80%, vamos a ver si con la terapia combinada conseguimos el 85% o el 90%. En enfermedad avanzada ya estamos viendo respuestas espectaculares. En tumores iniciales somos también muy optimistas. 

LAS OTRAS ALTERNATIVAS 

Mh: Sin embargo, le he oído decir que se están tratando demasiado agresivamente algunos tiposde cáncer demamay que otros no necesitan quimioterapia. ¿Cómo explica esa contradicción? 

J.B.: Considero que es importante tratar agresivamente los cánceres HER2 positivos, pero en cambio mantengo que estamos dando quimioterapia en tumores que, en realidad, no lo necesitan. La razón es porque seguimos utilizando sólo parámetros clínicos para clasificarlos. 

Mh: ¿Y qué habría que hacer? 

J.B.: Ahora conocemos firmas genéticas que determinan el riesgo real del tumor y que deberíamos valorar junto con los parámetros clínicos (como, por ejemplo, tamaño y localización del tumor, ganglio centinela...). Si pudiéramos afinar al máximo ese riesgo, seguro que dábamos un 30% menos de tratamiento con quimioterapia. Hoy se la aplicamos a la mayoría de las pacientes, “por si acaso”, porque no podemos arriesgarnos a no utilizarla y que sea necesaria. Para evitar ese exceso, con enorme coste para el estado general de la paciente, se están desarrollando “kits” que incluyen tests genéticos capaces de determinar el riesgo real del tumor. Ya existen varios en preparación. Es la nueva senda por la que va a discurrir el tratamiento contra el cáncer. 

Mh: Esto ocurre porque no existe un sólo tipo de cáncer demama, sino que hay muchos tipos y cada uno cuenta con su tratamiento. 

J.B.: Efectivamente, ésa es la mayor aportación que hemos conseguido en los últimos años para lograr combatirlo. Actualmente, sabemos que cada cáncer de mama es una enfermedad distinta y responde a tratamientos concretos. Por eso, los tenemos cada vez más acorralados.

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